BLUEBIRDS IN THE BACKYARD

Bluebirds in the Backyard

Het blijven roerige tijden. Na vele fijne gesprekken met ondernemers te hebben gevoerd, is mij één ding wel duidelijk. Ze beschikken allemaal over een groot doorzettingsvermogen. Om te ondernemen heb je namelijk het lef nodig om je dromen na te durven jagen, wetende dat het met vallen en opstaan zal gaan. Voor Claire MacNeilage – eigenaresse van Bluebirds in de Backyard – is dat niet anders. Gelukkig gelooft ze heel erg in ‘ik heb het nog nooit gedaan, dus ik denk dat ik het wel kan’. Door deze insteek durfde Claire de afgelopen jaren haar creatieve talenten de vrije loop te geven en heeft ze ontzettend veel ervaring opgedaan. Vandaag de dag komen haar passies bijeen in haar onderneming, waar ze naast haar liefde voor mooie, duurzame spullen, styling en (plantbased) lekkers, ook haar zorg-hart op kan halen. Bij Bluebirds in de Backyard biedt ze sinds een aantal jaar ruimte aan diverse participatieplekken, voor mensen met een afstand tot de arbeidsmarkt. Of zoals Claire het liever noemt, ‘een plek waar ze zich thuis mogen voelen’.

De liefde voor vintage spullen gaat terug naar haar kindertijd, waar ze ieder weekend als jong meisje samen met haar moeder rommelmarkten afstruinde. Niet heel vreemd dus, dat Claire vele jaren geleden startte met een webshop vol gevonden schatten en daarnaast af en toe een yardsale organiseerde. Gewoon in haar eigen achtertuin, in de binnenstad van Dordrecht. En laat ik hier nou een paar keer zijn geweest! Nog steeds staan er bij mij thuis meerdere mooie items, die uit de tuin van Claire komen. ‘Kleine feestjes op de zondagmiddag’, zo herinner ik ze mij. Inmiddels zijn deze yardsales al lang verleden tijd, maar Bluebirds in the Backyard is niet meer weg te denken uit de Dordtse binnenstad. 

Hoe is Claire van verkoop in de achtertuin naar een monumentaal pand in Rococo stijl gegaan? En waar komt haar liefde voor de zorg vandaan? Ik wilde er meer van weten en sprak af met Claire. Op een zonnige herfstochtend dronken we samen gezellig koffie in de kas en vertelde Claire mij haar verhaal. Ga mee en maak kennis met deze creatieve duizendpoot met een groot sociaal hart.

Hi Claire, leuk je weer te ontmoeten. Bij mij thuis staan nog steeds hele mooie accessoires, afkomstig van jouw yardsales. Is dat het begin van Bluebirds in the Backyard geweest?

Claire lacht vriendelijk. “Wat leuk dat jij daar nog bent geweest! En ja, dat klopt. Destijds was ik zangeres en had ik een vriend in Amsterdam. Daardoor kwam ik regelmatig in de Amsterdamse music scene. Veel vrienden daar hadden geen tuin, maar ik wel! Zo kwam ik op het idee om yardsales te organiseren, waarbij er naast mooie, vintage spullen kopen er ook lekker gejamd kon worden.” 

Was je hiernaast al aan het ondernemen?

“Jazeker, ik had al een kleine webshop en was bezig met stylingopdrachten. Maar ik merkte dat de yardsales steeds beter gingen lopen. Via crowdfunding heb ik een oldtimer bus weten te bemachtigen, waarmee ik onder andere op de Swan Market (pop-up markt, destijds ook in Dordrecht op het Beverwijcksplein) stond en steeds vaker terug te vinden was in magazines. Dat maakte dat ik dacht ‘hier moet ik wat mee’. Toen het pand op de Voorstraat vrij kwam, wist ik ‘dit is het’. Hier kan ik mijn ideeën uitrollen en mensen een beleving meegeven.” 

Ben je altijd zo creatief geweest?

“Eerlijk gezegd heb ik een heel brede achtergrond. Ik heb van alles gedaan, waaronder opleidingen in de zorg, waarna ik ook in de psychiatrie en psychogeriatrie heb gewerkt. Ondertussen heb ik altijd muziek gemaakt. Op een gegeven moment ben ik als personal assistent gaan werken en heb ik echt leren ondernemen. Na zeven jaar ben ik onder andere de wereld over gaan reizen, heb ik een uitgeverij opgezet, magazines gemaakt en een kringloopwinkel opgezet. In die periode heb ik ontzettend veel geleerd. Ik geloof heel erg in ‘ik heb het nog nooit gedaan dus ik denk dat ik het wel kan’. En tuurlijk, soms ga je op je bek maar dat mag ook. Daar leer je juist van.” 

Wat maakt dat je jezelf steeds opnieuw wil blijven uitdagen?

“Het geeft mij heel erg het gevoel dat ik leef. En door mezelf te blijven ontwikkelen, ontmoet ik ook weer nieuwe mensen en maak ik van alles mee. Het is wel een rollercoaster en soms ben ik bekaf hoor, maar ik ben heel blij dat ik het allemaal doe. Rust nemen is nog wel een ding, maar dat hoort misschien ook wel bij het ondernemerschap. De juiste balans vinden.”

Wat vind jij belangrijk in je werk?

“Ik geloof heel erg in andere mensen gelukkig maken. Toen ik Bluebirds begon, wilde ik graag een feelgood plek creëren voor iedereen die binnenkomt. Een beleving meegeven, waarbij ik de styling kon doen en mooie spullen mocht verkopen. Maar er heeft een shift, zeker met de komst van de verschillende lockdowns, plaatsgevonden. Bij Bluebirds werken er ongeveer 50 personeelsleden, waaronder medewerkers die een participatieplek hier hebben. Het gaat helemaal niet meer om mij alleen. Ik zie deze onderneming veel meer – en dit klinkt nu misschien heel zwaar – als een vorm van zendingswerk. Je mag best weten dat ik tijdens de eerste lockdown, elke dag huilend naar huis toe ben gegaan. Ik had allang tien keer kunnen opgeven, maar dat voelde echt als het kind met het badwater weggooien. Ook al bouwden we een huurschuld op, ik heb constant gedacht ‘ik mag niet opgeven’. Juist voor al die fijne mensen die hier werken. Vergis je niet, zij hebben hier een ‘thuis’ gevonden.”

Voelde je je verantwoordelijk?

“Ook, maar vooral heel veel liefde. Toevallig vertelde een cliënt mij afgelopen week, dat deze plek heel veel voor haar betekent. Ze heeft geen sociale contacten en anders valt zij echt in een gat. Ze zei ‘dit is het enige wat ik heb’. En dat maakt dat ik dit werk graag doe. Toen ik tiener was, had ik een plek als deze graag willen hebben, maar die was er toen niet. Nu is het moment daar, dat ik dit wel aan anderen kan geven.”

Wanneer ben je gestart met de participatieplekken?

Claire glimlacht. “Toen ik merkte dat het plaatje ècht begon te kloppen. Op de Voorstraat zijn we gestart met een aantal participatieplekken in samenwerking met Stichting Mee. Hier, in Huis Roodenburch zijn we daarmee verder gegaan. Tijdens de lockdown kwam ik door een intake met een nieuwe cliënt in gesprek met ’s Heeren Loo, ook een grote zorginstelling. De zorgcoördinator kwam hier voor het eerst kijken en zei vol verbazing ‘Wat is het hier mooi, wat is dit?’ Waarop ik trots antwoordde: ‘Dit is Bluebirds’. Na een goed gesprek, zijn we een samenwerking voor de lange termijn aangegaan. Wat betekent, dat ik hier nu twee zorgmedewerkers van hen bij Bluebirds heb rondlopen. Samen met één van deze zorgmedewerkers, heb ik nieuwe structuur aangebracht in de keuken, wat heel prettig werkt. De andere zorgmedewerker kwam via een ‘job-up’ traject en heeft hier eerst stage gelopen. Haar wilde ik heel graag houden want ze heeft echt talent. Zij krijgt nu de kans om een interne opleiding bij ’s Heeren Loo tot begeleider te gaan volgen, wat natuurljk waanzinnig mooi is! Het is de bedoeling dat de keuken, horeca, het atelier, de winkel, facilitair, de tuin, noem maar op, steeds meer met participatieplekken wordt ingevuld.”

Inmiddels ben je al weer twee jaar gehuisvest in dit waanzinnig mooie pand. Een stuk groter dan je vorige locatie. Hoe ben je te werk gegaan?

“Het huis stond al een tijdje leeg en we zijn het gaande weg gaan opknappen. Een aantal zaken hebben we geüpcycled. Ik vind het zonde om te slopen, als iets nog goed is. Zo kon de bar van de vorige eigenaren nog prima mee. In het restaurant wilde ik heel graag een ‘green house’, vandaar de glazen kas. Ik had gehoopt dat het dak nu wel groen zou zijn, maar dat is blijkbaar niet zo eenvoudig. Hier heb ik nog wat meer geduld voor nodig.” Claire lacht. “En verder ben ik simpelweg gestart met tweedehands Thonet stoeltjes en keukenspullen en zijn we gewoon begonnen. We doen het stap voor stap.” 

Voor de lezers die hier nog niet geweest zijn. Wat is er allemaal?

“In de zomer hebben we een mooie stiltetuin. Een hele fijne plek om te genieten van thee, koffie of lunch. In deze stiltetuin hebben een kweektuin. De kruiden die hier groeien, gebruiken we in onze keuken. Iedere vrijdag komt een team met enthousiaste tuinmannen van Gemiva om dit bij te houden. Op maandag bakken we achter de schermen taarten met cliënten van ’s Heeren Loo. Dan is de zaak dicht, wat prettig is voor sommige cliënten die het nog heel spannend vinden om met gasten te werken. En van woensdag t/m zondag is de winkel open, evenals de kamers en de zalen voor business meetings, bruiloften etc. De weekenden zitten vaak vol, wat heel gezellig is!”

Zoveel mooi werk! En we komen alweer bij de laatste vraag.. Waar word jij nou het gelukkigst van in je werk?

Claire moet even nadenken. “Misschien wel van de afwisseling. Ik ben nu bezig met wat meer balans aan te brengen. Zo wil ik graag een managementteam hier bij Bluebirds creëren, zodat ik op termijn een klein stapje terug kan doen en ik mijn kindjes wat meer kan zien. Graag wil ik ook weer muziek maken, want daar word ik intens gelukkig van. Dat mis ik nu wel een beetje. Er ligt trouwens al 4 jaar een album op de plank. Het zou wel heel leuk zijn als ik daar nog wat mee kan doen.” Claire moet lachen. “Maar voor nu word ik heel blij van de afwisseling. Of ik nu horeca aan het draaien ben, het contact met de mensen, inkoop of styling.. Ik geniet voornamelijk van de groei die ik hier zie. En dan bedoel ik niet de groei van de horeca of de winkel, maar hoe we groeien met elkaar als team. Samen creëren we deze plek. Je komt als gast binnen voor een totaalbeleving, maar ook achter de schermen zit het goed in elkaar. Perfect zal ik nooit zijn, maar ik probeer wel te kijken wat er binnen mijn cirkel van invloed mogelijk is. Voor de winkel wil ik graag duurzame(re) producten, maar ook in het restaurant gaan we hiermee aan de slag. We hebben zojuist een nieuw menu ontwikkeld. Nog meer plantbased. Iets wat ikzelf als vegetariër heel fijn vindt. Daarnaast vind ik het prettig dat ik van iedereen die hier werkt, zijn of haar verhaal kan vertellen. Ik ben zó trots op al deze mensen. Dit is echt goud waard. Buebirds is veel meer dan alleen leuke horeca of winkel. We horen regelmatig van gasten dat ze genieten van de fijne sfeer en dat ze vinden dat wij zo lief met elkaar om gaan. Laten we met elkaar de wereld een beetje mooier maken.”

Benieuwd naar Bluebirds in the Backyard? Ga dan eens langs op de Wijnstraat 153 in Dordrecht. Of neem een kijkje op de website.

Volg Bluebirds ook op Instagram en Facebook!